Armas láser prácticos llegaron un paso más cerca de la realidad recientemente como contratista de defensa Northrop Grumman probado la versión más reciente de sus Firestrike láseres de estado sólido. El 1 de mayo, la compañía anunció que había completado ensayos en su laboratorio de Redondo Beach de una generación más potente y robusta de sus láseres de losa, que se combinan con las capacidades de sensores mejorados para crear un componente láser general que puede proporcionar a los militares con una amplia gama de mejorado en gran medida las capacidades de láser defensivos y ofensivos.

El sueño de un "rayo de la muerte" láser ha existido desde la invención del láser en la década de 1960. Esto no es sorprendente, ya que los láseres son haces de luz coherente con suficiente atención a rebotar un rayo de la luna, y un láser puede concentrar suficiente energía en un objetivo para quemar a través del acero. Este último era un truco de laboratorio común en aquellos primeros días, donde los ingenieros podrían lucir la potencia del láser cortando a través de las hojas de afeitar tan a menudo que una unidad de principios para la medición de la potencia del láser fue en "Gillettes."

El cortar con una cuchilla de afeitar en una mesa de trabajo y penetrante blindaje o derribar un misil en vuelo son cosas muy diferentes, sin embargo. El potencial de las armas láser fue compensado por problemas con la energía, el calor residual, con el objetivo, la interferencia atmosférica, y el grueso y la fragilidad del aparato, por nombrar sólo algunos. Aunque las armas láser se convirtieron en un elemento básico de la ciencia ficción, en el mundo real los láseres fueron relegados a la industria y la medicina con las únicas aplicaciones militares estar en determinación de la gama y las comunicaciones.

Sin embargo, esto no significaba que el ejército perdió todo interés en las armas láser. En the1980s, los Estados Unidos vierte miles de millones de dólares en los láseres de misiles antibalísticos, los británicos desplegó un sistema para pilotos enemigos deslumbrantes y los soviéticos experimentó con un tanque armado con un arma láser. Por la década de 1990, los estadounidenses habían instalado un láser antimisiles dentro de un Boeing 747 para las pruebas de campo y en el siglo 21, las fuerzas de la coalición en Irak y Afganistán estaban usando láseres a detonar artefactos explosivos improvisados ... y, sin embargo, las armas prácticos permanecieron difícil de alcanzar. A pesar de los contratiempos, el láser aerotransportado de América, por ejemplo, tuvo un éxito considerable, pero el sistema se basa en un láser que utiliza productos químicos altamente tóxicos para generar el rayo. El equipo era caro, extremadamente frágil, peligroso estar alrededor, y una pesadilla logística.

El láser Firestrike fue desarrollado con una filosofía diferente a los esfuerzos anteriores. En lugar de construir un láser muy potente y luego encontrar la manera de que sea práctico, Northrop Grumman tomó el enfoque de hacer pequeños rayos láser, resistentes y luego trabajar sobre cómo escalarlas hasta tamaño práctico. El sistema Firestrike intenta esto usando un láser "losa", en el que el elemento de acción láser del dispositivo es una losa de vidrio o cristal sobre el tamaño de un portaobjetos de microscopio que ha sido dopado con un elemento de tierras raras tales como el neodimio o cromo. Esto se bombea con una fuente de luz, como una lámpara de flash, y los fotones dentro de la losa son inducidos a "cascada", es decir, se mueven en la misma dirección, y generar un láser.

Gama

La última láser Firestrike, llamado Gamma, genera un haz estable de alta calidad durante 1,5 horas. Su potencia de salida es de sólo 13,3 kilovatios, que no es lo suficiente grande como para hacer mucho por sí mismo, pero las pruebas recientes hizo probar la potencia y robustez del sistema. El Gamma es menor que Firestrikes anteriores, con un peso de sólo 500 libras (227 kg) y medir aproximadamente el mismo tamaño que un par de microondas de mostrador.

Pequeño tamaño del Gamma y baja potencia pueden dar la impresión de que no llega a tanto en el campo de batalla, pero el diseño de Northrop Grumman hace que el Gamma "conexión en cadena". Es decir, las unidades Gamma individuales se pueden unir para combinar sus láseres débiles individualmente en uno muy potente, haz de alta calidad. Al vincular entre sí los elementos láser losa de varias unidades Gamma, un láser de 100 kilovatios, el umbral más bajo para un láser campo de batalla, que pesa 1,5 (1,4 toneladas) toneladas y requiere un megavatio de energía para funcionar, es posible.