Autoensamblaje molecular, mediante el cual las moléculas se posicionan en arreglos definidos, es un lugar común en los sistemas biológicos y la nanotecnología. Pero los investigadores del MIT están trabajando en la llamada tecnología de "impresión 4D", que tiene como objetivo llevar el proceso hasta la escala macro, permitiendo materiales 3D-impreso para ser programado para auto-ensamblan en formas y estructuras predefinidas. Imagínese comprar algunos muebles en kit, trayendo a casa y disfrutar de un café mientras lo ves reunir en sí.

Este mes, Skylar Tibbits, director del laboratorio del MIT Auto-Asamblea, fue nombrado como uno de los seis ganadores de la Liga de arquitectura para la investigación colaborativa en materiales programables. El proceso de impresión 4D (con la cuarta dimensión de ser auto-ensamblaje con el tiempo) implica el uso de materiales que cambian su forma en respuesta al movimiento o factores ambientales, tales como la presencia de cambios de agua, aire y / o de temperatura.

La tecnología tiene el potencial de cambiar la cara de la construcción y la manufactura, y podría hacer que sea más fácil de construir en ambientes extremos (incluyendo el espacio u otros planetas) donde la construcción es peligroso o costoso.

Tibbits demuestra el proceso en este Charla TED, donde una cadena de auto-plegable que es 3D impreso utilizando un material "inteligente" desarrollado por Stratasys se pliega en el logotipo del MIT cuando se coloca en agua, mientras que otro objeto se pliega en un cubo. Estos se cree que son las primeras veces que un programa de transformación ha sido incrustados directamente en un material en sí.